Almacén solar: Las cuentas que contienen estos tubos están hechas de dos tipos de cristal capaces de almacenar calor hasta temperaturas de 1.200°C.
Fuente: Halotechnics

Informática

Energía solar barata durante la noche

Nuevos materiales podrían abaratar la energía termosolar y facilitar el almacenaje de energía.

  • Miércoles, 14 de marzo de 2012
  • Por Kevin Bullis
  • Traducido por Lía Moya (Opinno)

La energía solar tiene dos problemas principales: es cara y el suministro es intermitente, puesto que la producción de energía de una planta solar depende de la hora del día y la nubosidad. Halotechnics, una start-up termosolar de reciente creación podría ayudar a resolver ambos problemas.

La empresa ha desarrollado nuevos materiales para el almacenaje de calor que prometen no solo una mayor eficiencia en las plantas termosolares, sino que también puede reducir el coste de almacenar la energía del sol para usarla cuando se necesita.

Los materiales, que incluyen nuevas combinaciones de sales y un nuevo tipo de cristal podrían resultar claves para conseguir que las plantas termosolares sean lo suficientemente baratas y fiables como para competir con los combustibles fósiles a gran escala.

Al contrario que los paneles solares, que convierten la luz del sol directamente en electricidad, las plantas solares térmicas generan electricidad usando una serie de espejos que concentran la luz del sol y producen temperaturas muy elevadas, que a su vez generan vapor para una turbina que mueve un generador. Estas plantas resultan más caras que las basadas en paneles solares, que han bajado de precio recientemente, pero tienen una ventaja: es más fácil y mucho más barato almacenar el calor producido por los espejos en una planta de energía solar concentrada que almacenar la electricidad que generan los paneles solares. Algunas plantas termosolares están equipadas con sistemas de almacenaje de calor que les permite generar vapor incluso después de la puesta del sol.

Halotechnics, una empresa derivada de la compañía de cribado químico de alto rendimiento Symyx (que ahora forma parte de Accelrys), está financiada casi por completo por subvenciones estatales, habiendo recibido un total de 6 millones de dólares (unos 4,5 millones de euros) hasta la fecha. Ahora mismo está recaudando su primera ronda de capital de riesgo.

Los nuevos materiales de sales y cristal que Halotechnics ha descubierto -usando un proceso de cribado de alto rendimiento para analizar cerca de 18.000 compuestos- podrían reducir el coste de la energía termosolar de diversas formas. Por una parte, permiten que las plantas termosolares operen con temperaturas más elevadas, mejorando su eficiencia y reduciendo el tamaño del campo de espejos necesario en un 25 por ciento. Por otra, estos materiales almacenan hasta tres veces más energía que los materiales de almacenaje de calor que se usan en la actualidad, reduciendo el coste del sistema de almacenaje y aumentando potencialmente el número de plantas termales que se pueden equipar con almacenaje de calor (aunque la tendencia es que éste se implante incluso con los materiales existentes). Un mejor almacenaje de la energía puede reducir el coste por kilovatio hora de la electricidad producida por una planta termosolar porque las turbinas y generadores pueden producir energía día y noche.

Los materiales podrían hacer que el coste de la energía solar se redujera a seis centavos de dólar (unos 4,5 céntimos de euro) por kilovatio hora, el objetivo de la Iniciativa SunShot del Departamento de Energía de Estados Unidos. “Para lograr ese objetivo de seis centavos o acercarnos a él, hay que ir hacia un sistema con temperaturas más elevadas”, afirma Mark Mehos, gerente del programa de Energía Solar Concentrada en el Laboratorio Nacional de Energías Renovables en Golden, Colorado (EE.UU.).

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