TR35 Spain Technology Review en español elige a los 10 innovadores menores de 35

Manuel Moliner, 31

Sintetizando nanomateriales selectivos para la industria

Instituto de Tecnología Química (ITQ)

Manuel Moliner

Los hidrocarburos fósiles tienen los días contados como pieza clave del sistema energético. La industria lo sabe, y se prepara para ello. Manuel Moliner, doctor en Ciencias Químicas por la Universidad Politécnica de Valencia, trabaja en el Instituto de Tecnología Química (ITQ-CSIC) donde ha orientado su carrera investigadora a la creación de nanomateriales selectivos que le permitan ganar tiempo y, simultáneamente, plantearse alternativas viables a la dependencia del carbón, el gas y el petróleo.

El 90 por ciento de todos los productos químicos se obtienen a través de procesos catalíticos, por lo que un reto importante es mejorar estos catalizadores. Eso es precisamente lo que ha logrado Moliner, con el diseño de catalizadores inorgánicos -entre ellos, la zeolita ITQ-33- que han conseguido aumentar la eficiencia de procesos como el refinado y craqueo del crudo en diesel y gasolina, lo que permite economizar recursos naturales y minimizar la generación de residuos y las emisiones de CO2. Sus ventajas las ha sabido apreciar bien la multinacional petrolera ExxonMobile, que ya ha licenciado cuatro patentes de la zeolita ITQ-33 que Moliner ha sintetizado utilizando, además, técnicas pioneras que parten de hipótesis científicas en lugar de basarse en procedimientos puramente combinatorios.

Pero Manuel también trabaja al otro lado de la trinchera. "El gran objetivo es obtener químicos de alto valor añadido a partir de la biomasa, como pueden ser por ejemplo los biocombustibles", afirma. En esta línea, durante su estancia en el Instituto Tecnológico de California (CALTECH), Moliner desarrolló un catalizador inorgánico -como ya publicó la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) en 2010- basado en centros de estaño eficiente para la isomerización de la glucosa a fructosa, que hace más eficiente la transformación de la biomasa y abre un amplio abanico de aplicaciones industriales entre las que se encuentran la elaboración de polímeros plásticos, biocombustibles, o jarabe de maíz rico en fructosa (HFCS) que se utiliza como edulcorante líquido en infinidad de bebidas ligeras y comestibles.

Para Javier García Martínez, director del Laboratorio de Nanotecnología Molecular en la Universidad de Alicante (UA) y cofundador de Rive Technology, además de miembro del jurado de la competición TR35 Spain, Manuel Moliner es un "excelente" candidato, avalado por su trabajo en "uno de los principales centros de investigación en España" donde ha registrado un buen número de patentes con alta aplicación para la industria y ha destacado por "el numero y la calidad de sus publicaciones". -Elena Zafra

Ganadores de Innovadores menores de 35 España 2011

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Sintetizando nanomateriales selectivos para la industria

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