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MIT Technology Review elige a los
innovadores menores de 35

Antonio Navas, 32

Su plataforma gratuita de aprendizaje de idiomas permite crear nuevos cursos de forma colaborativa

Duolingo

Antonio Navas

Más de 30 millones de personas ya han conocido a un simpático búho verde que les anima a aprender idiomas desde la pantalla de su ordenador, tableta o smartphone. Se trata de la mascota de Duolingo, una plataforma de cursos de idiomas lanzada en 2012 y reconocida por Apple y también por Google como mejor app del año en 2013 para sus teléfonos inteligentes. En el caso de los creadores del iPhone, es la primera vez que colocan una aplicación educativa en lo más alto de su ranking.  No es de extrañar: está arrasando entre los usuarios por su diseño intuitivo, alta calidad y, antes que nada, por ser totalmente gratuita.

El responsable del sistema de aprendizaje de la plataforma -el corazón de Duolingo- es el joven ingeniero de sistemas Antonio Navas. Este guatemalteco de 32 años lidera a una quincena de desarrolladores que construyen el código sobre el que fluye diariamente la experiencia educativa de millones de estudiantes. De hecho, Navas ha sido el responsable de construir el sistema de aprendizaje de todos y cada uno de los idiomas que se enseñan en la plataforma Duolingo -inglés, alemán, francés, español, italiano y portugués- así como la tecnología de reconocimiento y sintetización de voz que incorpora la plataforma.

Cofundada en 2009 por los ingenieros de la Universidad Carnegie Mellon (EEUU) Luis von Ahn y Severin Hacker y por el propio Navas, Duolingo destaca, en primer lugar, porque su sistema está basado en el análisis constante de los datos sobre el progreso de los usuarios. Uno de los roles de Navas es precisamente analizar los resultados de sus alumnos mientras aprenden, para afinar sus métodos educativos. El joven explica que para determinar, por ejemplo, si es mejor enseñar los plurales antes que los adjetivos, realizan experimentos en los que una fracción los usuarios aprende de una forma y otro grupo de otra, para luego comparar quiénes cometen menos errores y progresan más rápido, entre otros indicadores. A continuación, el procedimiento más eficaz es el propuesto a todos los demás alumnos.

Duolingo aporta también feedback a los estudiantes a varios niveles. Por un lado, puede sugerirles que repitan  unidades y conceptos en los que tuvieron dificultades. Además, existen secciones dentro y fuera de las lecciones donde pueden discutir dudas generales, compartir experiencias y obtener ayuda sobre vocabulario o gramática. Finalmente, en cada ejercicio existe la opción de abrir un hilo de debate en el que participan principiantes y usuarios más avanzados.

La calidad de los comentarios es puntuada por la propia comunidad que puede expresarse mediante votos positivos o negativos u obsequiando lingots a las personas que más y mejor ayuden. A cambio de esta moneda virtual la tienda online ofrece "vidas" extra que pueden usar cuando cometen fallos durante el curso de los ejercicios, o la posibilidad de acceder a lecciones especiales sobre temas más avanzados y divertidos, como piropos o modismos.

Para determinar la eficacia de su sistema, Duolingo financió en 2012 un estudio que fue conducido por profesores de las universidades de la Ciudad de Nueva York y de Carolina del Sur (ambas en EEUU). En él evaluaron la mejora en las competencias lingüísticas de 90 alumnos de español principiantes, en su mayoría estadounidenses, durante ocho semanas. El estudio estimó que cada alumno necesitaría entre 26 y 49 horas para cubrir los contenidos del primer semestre de un curso universitario de español (que requiere unas 130 horas). Navas añade que otras herramientas de pago "necesitan 55 horas para alcanzar los mismos resultados, de acuerdo a estudios similares". No obstante, este estudio de efectividad de Duolingo no ha sido publicado en ninguna revista científica sometida a revisión por pares.

Aprende mientras traduces internet

Pero más allá de la calidad, aspecto en que rivalizan con otros programas como Rosetta Stone, Duolingo destaca por ofrecer sus contenidos de forma totalmente gratuita. Seguir uno o varios cursos no tiene cuotas, ni tarifas trampa que aparecen tras superar los primeros niveles y tampoco anuncios publicitarios. Su modelo de negocio se basa en el crowdsourcing aplicado a la traducción de textos, enfoque con el que logran cerrar un círculo virtuoso: ofrecen un servicio gratuito universal al tiempo que ayudan a traducir la red.

Su enfoque consiste en invitar a los alumnos más avanzados a traducir voluntariamente textos de internet (páginas de Wikipedia, fragmentos de libros digitales, noticias) como ejercicios prácticos. En algunos casos, Duolingo vende a terceros este servicio de traducción, que se realiza de forma conjunta por cientos de sus estudiantes al mismo tiempo. Actualmente tienen dos clientes: CNN y BuzzFeed. Para garantizar la calidad, los propios estudiantes participan en el proceso de selección del mejor texto y los algoritmos de Duolingo los comparan entre sí y tienen en cuenta los conocimientos previos de los alumnos.

Otra de sus futuras vías de financiación será la venta de sus propios exámenes de certificación. Según Navas, el primero será de inglés y podrá realizarse desde el móvil a un coste mucho menor que otros como el Toefl. Su meta es que el examen de Duolingo sea reconocido como una prueba fidedigna de los conocimientos del estudiante. Actualmente están intentando convencer a  "tres de las  universidades más prestigiosas de EEUU" de que lo acepten como tal, asegura Navas.

El otro gran proyecto en el que está embarcado el joven dentro de Duolingo es la Incubadora de Idiomas. A través de él pretende abrir la plataforma de creación de cursos a la comunidad para que personas voluntarias puedan generar nuevos cursos en decenas de idiomas distintos (incluso artificiales, como el élfico). Los interesados en ayudar solo tienen que registrarse, explicar sus motivaciones y completar una prueba para verificar que son bilingües en el idioma que quieren enseñar. Después comienzan a aportar datos guiados por las directrices de los expertos en lenguaje de Duolingo. Navas explica: "Tenemos un conjunto de palabras y oraciones que ellos tienen que ingresar y traducir. En base a ellas se van creando las lecciones de forma automática sobre la misma plataforma en la que ya se enseñan los cursos actuales".

Desde la plataforma, Navas mide también lo efectivas que están siendo las lecciones en los nuevos idiomas y cuando hay indicios de algún punto es mejorable lo comunican a los voluntarios. Navas explica que les muestran "métricas de la calidad de los cursos" y éstos van cambiando de fase: de una versión beta a otras más estables y a una versión final que se abre al público en general.

Navas acabó con 20 años la carrera en la Universidad Rafael Landívar (Guatemala), cursó un máster en Carnegie Mellon y encontró en Duolingo el proyecto que conjugaba sus dos pasiones: la computación y las lenguas. Actualmente la plataforma tiene más de 10 millones de usuarios activos y el joven siente que está contribuyendo a incrementar las oportunidades laborales y educativas de las personas más pobres en Guatemala y el mundo. Por otro lado, a través de la Incubadora de Idiomas, espera ayudar a evitar la extinción de las 22 lenguas mayas que se hablan en su país natal.

Para la asesora independiente de TPG Credit Funds, Paloma Cabello, miembro del jurado de los premios MIT Technology Review Innovadores menores de 35 Centroamérica, el proyecto de Navas "contiene varios cambios de paradigma y está concebido para impactar de forma global y profunda". Cabello añade además que la aproximación al concepto de open source a través de la Incubadora de Idiomas "implica la posibilidad para Duolingo de no tener límites en los idiomas que trate". - Elena Zafra

Ganadores de Innovadores menores de 35 Centroamérica 2014

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